Asteroide gigante lança misteriosos jatos de vapor d’água

Ceres é o maior objeto do cinturão de asteroides que fica entre as órbitas de Marte e Júpiter

Ceres, o maior asteroide do Sistema Solar, está emitindo jatos de vapor d’água. A descoberta foi feita com dados obtidos pelo telescópio Herschel, da Agência Espacial Europeia (ESA), e divulgada nesta quinta-feira (23) pela revista científica Nature.

Ceres é o maior objeto do cinturão de asteroides que fica entre as órbitas de Marte e Júpiter. Por causa de seu tamanho, a astronomia o classifica como um planeta-anão, assim como Plutão.

As imagens do Herschel exibem dois jatos de vapor surgindo de faces opostas do asteroide. Observações anteriores já tinham detectado uma fina camada de vapor d’água em torno de Ceres.

A causa desse vapor ainda não está clara para os astrônomos. Sua fonte pode ser o calor do Sol – que faz a água sob a superfície evaporar– ou alguma espécie de atividade vulcânica sob a crosta do asteroide. A origem do calor que transforma a água ou o gelo em vapor é tão intrigante como a fonte de água em si.

Para esclarecer esse mistério, a Nasa (agência espacial americana) enviou a sonda Dawn com a missão de chegar ao asteroide em 2015 para tentar resolver o quebra-cabeça. A nave também poderá ajudar a explicar como a água tem sido distribuída em todo o sistema solar, incluindo a Terra.

Isso porque existe uma teoria de que a água na Terra se originou do choque do planeta com outros asteroides. E esses objetos teriam “transferido” sua água para o solo do planeta. Os jatos de vapor de Ceres colaboram para autenticar essa hipótese.

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